Étymologie de l’expression

rire jaune

Quelle est l’étymologie de l’expression rire jaune ?

Lorsqu’on dit d’une personne qu’elle rit jaune, ce n’est pas positif. C’est un rire d’apparence : la personne se force à rire alors qu’elle est vexée ou en colère.

Mais pourquoi dit-on rire jaune et pas rire noir ou blanc par exemple ? Aussi bien symbole des dieux, du soleil et de la lumière que de la trahison et de la perfidie selon qu’il est éclatant ou mat, le jaune symbolise une multitude de choses. Quant à l’origine de l’expression rire jaune, elle n’est pas certaine. Deux hypothèses sont avancées.

La première piste

D’après la première hypothèse, l’expression rire jaune est liée à la théorie des humeurs d’Hippocrate. Cette théorie médicale de l’Antiquité a été en vogue jusqu’à la Renaissance.

D’après cette théorie, on distingue quatre humeurs dans les êtres vivants, c’est-à-dire quatre liquides produits par le corps : le sang, la lymphe, la bile jaune et la bile noire. L’humeur qui prédomine dans le corps d’une personne influe sur son tempérament et sur sa santé. Pour qu’une personne soit en bonne santé, il faut que ces quatre humeurs soient équilibrées.

La bile jaune est produite par le foie. Dans la théorie des humeurs, un excès de bile jaune était associé à la mauvaise humeur, au caractère colérique. Ainsi, l’expression rire jaune viendrait du fait que les personnes souffrant du foie se forçaient à rire, après quoi la bile jaune donnait une teinte jaune à leur visage.

L’autre piste

L’autre hypothèse fait remonter l’expression rire jaune à une forme plus longue attestée au XVIIe siècle : rire jaune comme farine. Ici, le mot farine serait un mot argotique synonyme de tromperie, de duperie.

En tous les cas, l’expression rire jaune n’a rien à voir avec l’Asie ni avec les Asiatiques ! C’est par jeu de mots qu’elle est parfois employée en référence à l’humour pratiqué par les personnes d’origine asiatique.

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