Étymologie du mot

guerre

Quelle est l’origine du mot guerre ?

Le mot guerre vient d’un mot de vieux bas francique dont on n’a pas de trace écrite, et qui devait ressembler à werra. Le vieux bas francique est une langue germanique qui était parlée jusqu’au VIIIe siècle par une partie des Francs, et qui a donné des langues comme le flamand et le néerlandais.

Werra signifiait « troubles, désordres, querelle ». Plus tard, en vieux haut allemand (l’allemand d’avant le XIe siècle) on retrouve le mot werra avec le sens de « scandale, querelle ». Puis, en moyen néerlandais (parlé entre le XIIe et le XVIe siècles), le mot s’est transformé en werre et a signifié « désordre, querelle, guerre ».

Ce mot a été utilisé dès la naissance du français il y a environ un millénaire, avec le sens principal qu’on lui connaît toujours aujourd’hui. Mais il s’est rapidement déformé sur le plan phonétique : le w est devenu le son [g].

Les mots de la même famille

On appelle guerrier, au féminin guerrière, un soldat qui fait la guerre. Dans les textes littéraires, on trouve parfois le verbe guerroyer pour « faire la guerre ». On utilise le mot un peu familier guéguerre pour parler d’un petit conflit, d’une querelle sans importance. Enfin, il y a le verbe aguerrir qui signifie « habituer quelqu’un à la guerre » au sens propre et « habituer quelqu’un aux choses désagréables, difficiles » au sens figuré.

Dans d’autres langues, on trouve aussi des mots qui viennent de werra : l’espagnol guerrilla, l’anglais war (« guerre ») ou encore l’allemand Wehr (« défense »).

Racine latine et racine grecque

En latin, c’est le mot bellum qui signifiait « guerre ». Il existe plusieurs mots français qui viennent de bellum, comme rebelle et belliqueux (« qui aime se battre, faire la guerre »). En grec ancien, le mot pour guerre était polemos, qui a donné le mot polémique en français.

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