Genre du mot

météorite

Dit-on un ou une météorite ?

Le mot météorite a deux genres possibles, on dit et on écrit un météorite ou une météorite. Les deux sont corrects. Ce mot s’est répandu en français à partir des années 1860 et à cette époque il avait déjà les deux genres, masculin et féminin. On en trouve la trace dans les dictionnaires anciens.

De nos jours, le féminin une météorite est plus répandu. Il figure dans davantage de dictionnaires, et c’est la forme employée dans les écrits scientifiques. Le masculin un météorite est nettement plus rare et on le rencontre plutôt dans le langage courant.

D’où vient le mot météorite ?

Météorite est formé à partir du mot météore et du suffixe -ite. Le mot météore a d’abord désigné tous les phénomènes atmosphériques (arc-en-ciel, aurore boréale, brouillard, neige, etc.), puis de manière spécifique un corps qui se consume en traversant l’atmosphère, autrement dit une étoile filante.

Le suffixe -ite est employé pour former des mots scientifiques et, selon les cas, les mots formés sont soit masculins soit féminins. Lorsqu’il sert à former des noms de minerais ou de roches, il entraîne le genre féminin : la bauxite, la malachite, la dolomite, etc. – mais ces mots sont très rares. Météorite devrait donc théoriquement être du genre féminin, mais l’existence de noms masculins scientifiques en -ite (en particulier un satellite), et peut-être l’analogie avec le masculin de un météore, et peut-être aussi le passage du nom météorite dans le langage courant, ont entraîné l’existence d’une variante au masculin.

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