Étymologie du mot

nonante

Pourquoi ne dit-on pas nonante en France, mais quatre-vingt-dix ?

Largement employé dans les parties francophones de la Belgique et de la Suisse, le mot nonante désigne le nombre 90. On dit par exemple nonante-deux (92), cent nonante-neuf (199), mille neuf cent nonante (1990), etc. Pourtant, en France, on ne dit pas nonante mais quatre-vingt-dix. Pourquoi ?

L’histoire du mot nonante en français

Le mot nonante est d’origine latine. En latin, les noms de nombres s’appuient sur le système décimal, c’est-à-dire que les noms des dizaines sont directement en rapport avec les multiples de 10.

Cependant, sur le territoire de la France actuelle, un autre système de numération a été employé autrefois, le système vigésimal, qui consiste à compter par groupes de vingt. Il n’a pas perduré, mais il en reste des traces en français, en particulier dans le mot quatre-vingts, mais aussi dans quatre-vingt-dix et soixante-dix (puisqu’on ajoute une dizaine à un multiple de 20).

Pendant longtemps, en France, les synonymes nonante et quatre-vingt-dix ont tous deux été employés. Au début du XXe siècle, nonante était utilisé dans l’Est et le Sud de la France, de la Lorraine jusqu’à la frontière espagnole, tandis que quatre-vingt-dix était en usage dans le reste du pays.

Au début du XXe siècle, l’enseignement et les instituteurs ont joué un rôle dans la quasi-disparition de nonante en français de France. Le mot quatre-vingt-dix, qui était le mot enseigné, a fini par se répandre dans toute la France.

Le mot nonante est resté la norme en Belgique et en Suisse, principalement car le système scolaire a continué à employer ces mots.

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