Orthographe de la phrase

ils essaient

Comment écrire la conjugaison ils essaient ?

Écrit-on ce verbe conjugué avec un i ou avec un y ? Essaient ou bien essayent ? Les deux sont possibles ! On peut écrire librement ils essaient ou ils essayent, au choix.

Quelques exemples : ils essaient (ou essayent) mais ils n’y arrivent pas, ils essaient (ou essayent) de profiter de la situation, ça coupe quand ils essaient (ou essayent) de nous contacter.

Entre ces deux formes de la conjugaison du verbe essayer au présent, qui n’ont pas la même prononciation, la plus fréquente est celle avec un i : ils essaient.

C’est la même chose pour d’autres conjugaisons du verbe essayer, à chaque fois que le i ou le y est suivi de la lettre e : nous essaierons ou nous essayerons, j’essaie ou j’essaye, etc.

Pourquoi ces deux possibilités coexistent ?

Jusqu’au XVIIe siècle, les verbes terminés par -ayer, comme payer et essayer, possédaient une deuxième forme à l’infinitif, avec un i (essaier). En parallèle, il y avait aussi une variation orthographique sur les noms correspondants (essai ou essay, paie ou paye).

L’orthographe de l’infinitif s’est fixée durant le XVIIe siècle, mais une variation s’est installée dans des formes conjuguées.

Dans certains dictionnaires du XVIIIe siècle, on lit que la forme correcte devrait être celle avec i, par exemple j’essaie, mais ces observations n’ont pas été suivies d’effet dans les usages et les deux formes continuent de coexister à notre époque.

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