Définition du mot

théâtre

Quelle est la définition du mot théâtre ?

Le mot théâtre a plusieurs sens différents selon son contexte. On distingue habituellement trois sens : le théâtre en tant qu’art, le théâtre en tant que genre littéraire, et le théâtre en tant que lieu dans lequel se déroulent les représentations théâtrales.

Le jeu théâtral

Le mot théâtre désigne un art qui consiste à raconter une histoire en la faisant jouer par des comédiens devant un public. Il peut avoir pour but de divertir ou bien de faire passer un message au public. Lorsqu’il fait passer un message politique, on parle de théâtre engagé.

Le plus souvent, le public décide d’aller assister à une représentation de théâtre, mais il arrive aussi que certains comédiens fassent du théâtre de rue. Cela consiste à jouer ou à improviser à l’extérieur (dans la rue, sur une place, dans un jardin public…), sans avoir prévenu les passants.

Le genre artistique

Le théâtre est aussi un genre littéraire qui s’oppose par exemple au roman et à la poésie. En France, c’est seulement à partir du XVIIe siècle que les auteurs publient leurs pièces de théâtre ; avant ça, seuls les acteurs avaient le texte. Il existe plusieurs genres au sein du genre théâtral. En voici quelques-uns.

Le théâtre antique est celui qui se jouait en Grèce antique (théâtre grec) puis à Rome (théâtre romain ou théâtre latin). Seuls les hommes pouvaient être comédiens, et ils étaient masqués. Dans le théâtre grec, il y avait des personnages, un chœur (un groupe d’acteurs qui parle d’une même voix) et un chef de chœur (le coryphée) qui s’adressait parfois au public, parfois aux personnages.

Au XVIIe siècle, c’est le théâtre classique, écrit par des dramaturges comme Corneille, Racine ou Molière. Les pièces sont souvent en vers (en alexandrins) et il y a beaucoup de règles : toute l’histoire doit se dérouler sur 24 heures, normalement dans un seul lieu, il ne doit y avoir qu’une seule intrigue principale (pas d’intrigues secondaires), etc.

Juste avant ça, en Angleterre, il y a le théâtre élisabéthain. Comme son nom l’indique, il correspond à la période du règne de la reine Élisabeth Ire. Shakespeare en est l’auteur le plus connu. Pour le théâtre classique comme pour le théâtre élisabéthain, seuls les hommes ont le droit d’être comédiens.

Plus tard, des pièces comiques se jouent dans les théâtres des grands boulevards à Paris pour les bourgeois et le petit peuple. On appelle cela le théâtre de boulevard. À la fin du XIXe siècle, on y trouve presque uniquement des vaudevilles. Ce sont des pièces dont le but est de faire rire, avec du comique de situation, des amants qui se cachent dans les placards, etc.

Le lieu

Enfin, le mot théâtre peut désigner un lieu dans lequel on joue du théâtre. C’est alors souvent un bâtiment construit en dur, avec au moins une salle principale contenant la scène et le public. Il arrive que la scène soit au niveau du sol et que le public soit sur des gradins. Une autre configuration possible est à l’inverse d’avoir le public au niveau du sol et une scène surélevée.

Certains grands théâtres ont cette scène surélevée, et le public à plusieurs endroits : au niveau du sol (qu’on appelle le parterre) ainsi que dans les balcons et les loges répartis sur différents étages. On appelle cela des théâtres à l’italienne, car ce type d’architecture a été inventé en Italie pendant la Renaissance.

Mais pendant longtemps, la plupart des villes n’avaient pas de théâtre en dur. Aussi, quand les compagnies allaient jouer quelque part, elles emmenaient avec elles des tréteaux qu’elles installaient sur les places, pour faire une estrade, et c’est ça qui leur servait de théâtre. On appelle théâtre ambulant ou théâtre itinérant ces troupes de théâtre qui se déplaçaient de ville en ville et qui jouaient en plein air. En général, elles étaient composées de plusieurs membres d’une même famille.

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