Étymologie du mot

-graphie

Quelle est l’étymologie du suffixe -graphie ?

Il existe un mot graphie qui désigne la façon d’écrire un mot, son orthographe ; mais le plus souvent, quand on parle de l’élément -graphie, on pense plutôt au suffixe qu’on retrouve à la fin de très nombreux mots français : géographie, photographie, autobiographie

Ce suffixe vient du grec graphein, un verbe qui signifie « écrire ». C’est aussi le cas des éléments -graphe (qu’on trouve par exemple dans orthographe), -graphique et grapho- (présent dans des mots plus rares comme graphologie).

Cependant, dans les mots construits avec ce suffixe, il ne faut pas donner à l’élément -graphie son sens littéral : géographie ne veut pas dire « écrire la Terre », etc. En fait, -graphie s’emploie surtout dans deux cas : pour former des noms de disciplines scientifiques, et il prend alors le sens de « qui décrit des faits observables » (démographie), et pour former des procédés d’enregistrement, avec l’idée de « qui fixe, qui donne une forme imprimée ou écrite » (photographie, radiographie).

Pour aller plus loin

D’autre part, graphein a donné beaucoup d’autres mots grecs qui sont arrivés en français en passant par le latin. C’est le cas par exemple de graffiti, de paragraphe, mais aussi de grammaire ou de grimoire. Dans tous ces mots, on perçoit un lien plus ou moins étroit avec l’écriture, avec le fait d’écrire. De même, les mots épigraphe, épigramme et programme appartiennent à cette famille de mots.

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